El hambre no aniquiló a los tigres diente de sable

Los tigres de dientes de sable aparentemente no se extinguieron por falta de presas, contradiciendo una explicación popular de por qué murieron, sugiere ahora la evidencia fósil.

Incluso cerca de su extinción, los tigres dientes de sable probablemente tenían suficiente para comer, anotaron los investigadores.

Los tigres de dientes de sable, los leones americanos, los mamuts lanudos y otras criaturas gigantescas deambulaban una vez por el paisaje americano. Sin embargo, a finales del Pleistoceno tardío, hace unos 12.000 años, se extinguieron estas «megafaunas», una extinción llamada extinción cuaternaria.

tigres de dientes de sable«La teoría popular para la extinción de la megafauna es que el cambio climático al final de la última era glacial o la actividad humana, o alguna combinación de ambos, mató a la mayoría de los grandes mamíferos», dijo la investigadora Larisa DeSantis, una paleontóloga vertebrada de la Universidad de Vanderbilt en Nashville. «En el caso de los grandes felinos, esperamos que hubiera sido cada vez más difícil para ellos encontrar presas, especialmente si tuvieran que competir con los humanos. Sabemos que cuando la comida escasea, los carnívoros como los grandes tigres tienden a consumir más de los cadáveres que matan. Si pasan más tiempo mordiendo los huesos, debería causar cambios detectables en los patrones de desgaste de sus dientes».

El cuento de los dientes

Para aprender más sobre las dietas con dientes de sable, los investigadores analizaron los dientes fósiles de 15 tigres con dientes de sable (Smilodon fatalis) y 15 leones americanos (Panthera atrox) recuperados de los pozos de alquitrán La Brea en Los Ángeles. Estos especímenes oscilaban entre los 11.500 y 35.000 años de edad.

Para estudiar los fósiles, los científicos utilizaron el análisis de la textura del microwear dental, desarrollado por el antropólogo Peter Ungar de la Universidad de Arkansas. Esto implica el uso de la generación de imágenes tridimensionales de la superficie del diente. Luego se analiza la imagen para detectar surcos microscópicos: al devorar la carne roja se producen pequeños arañazos paralelos, mientras que al morder los huesos se forman hoyos más grandes y profundos.

La investigación encontró que el patrón de desgaste en los dientes del tigre de dientes de sable se parecía más a los de los leones africanos de hoy en día, que a veces aplastan los huesos cuando comen. El patrón de desgaste en los dientes de los leones americanos, por otro lado, se hacía eco del del actual guepardo, que evita deliberadamente los huesos cuando se alimenta.

El hambre no aniquiló a los tigres diente de sableEl análisis tanto de los fósiles más antiguos como de los más recientes no reveló ninguna evidencia de que los patrones de desgaste cambiaran con el tiempo, y ninguno tenía un microdesgaste extremo como las hienas vivas, que consumen canales enteras, incluidos los huesos. Esto sugiere que la presa para estos carnívoros no era escasa – los animales no estaban royendo a sus víctimas hasta los huesos.

«Los patrones de uso de los dientes sugieren que estos tigres no estaban consumiendo desesperadamente cadáveres enteros, como se esperaba, y en cambio parecían estar viviendo la’buena vida’ durante el Pleistoceno tardío, al menos hasta el final», dijo DeSantis.

Gran extinción de depredadores

Investigaciones anteriores de dientes de leones americanos, tigres de sable, lobos feroces y coyotes de La Brea revelaron que experimentaron tres veces el número de dientes rotos de los depredadores contemporáneos, lo que indica que estas especies tenían problemas para encontrar presas y, por lo tanto, estaban devorando o «procesando» urgentemente cadáveres enteros. Esto llevó a los científicos a sospechar que el cambio climático y la competencia humana estaban haciendo la vida difícil a los grandes depredadores.

En cambio, DeSantis y sus colegas argumentan que este alto índice de daño observado en los dientes probablemente se produjo durante la captura de la presa en lugar de alimentarse de los cadáveres.tigres de dientes de sable extinción

«Esperábamos que los carnívoros extintos mostraran evidencia de un procesamiento óseo extremo, basado en el alto número de dientes rotos determinado a partir de investigaciones previas. Encontrar el patrón opuesto completo fue chocante!» dijo DeSantis.

Los investigadores anotaron que los tigres dientes de sable eran del tamaño del león africano actual, mientras que el león americano era un 25 por ciento más grande. Se alimentaban de gigantes como mamuts y perezosos gigantes de cuatro toneladas. El hecho de que estos antiguos carnívoros y sus presas fueran más grandes que los depredadores contemporáneos y sus víctimas podría ayudar a explicar por qué los tigres extintos tenían más dientes rotos que sus hermanos vivos, dijeron los investigadores.

Específicamente, los dientes más grandes se rompen más fácilmente que los dientes más pequeños, por lo que es probable que los carnívoros más grandes rompan más dientes cuando intentan destruir una presa más grande. Los investigadores anotaron estudios anteriores que encontraron que los caninos de un depredador del tamaño de un zorro pueden soportar más de siete veces el peso del zorro antes de romperse, mientras que un carnívoro del tamaño de un león sólo puede soportar cuatro veces su peso y los dientes curvos de los tigres dentados con sable sólo pueden soportar el doble del peso del animal.